Si el joven Robert Fulton no hubiera experimentado con formas más fáciles de impulsar un bote de remos a través del agua que no sea remando, es posible que no se le haya acreditado como el inventor del primer barco de vapor.

Robert Fulton creció en el condado de Lancaster, Pensilvania, a fines del siglo XVIII. Cuando tenía 14 años, trabajó en una rueda de paletas que podía acoplarse a un bote de remos. Las dos ruedas de paletas estaban hechas de madera y estaban unidas a los extremos de los pilares de hierro. La pértiga estaba doblada por la mitad y pasaba a ambos lados del bote de remos. El anillo exterior fue girado por una manivela. Fulton operaba un bote de remos con un timón en forma de remo unido a la popa. Este fue su primer diseño para lo que más tarde se conocería como Fulton Paddle Boat.

Mientras vivía en Francia a principios del siglo XIX, centró su atención en los barcos a vapor. Su primer barco de vapor resultó innavegable debido a su peso. Se hundió hasta el fondo del Sena en 1803. El segundo modelo tuvo más éxito. Fulton regresó a los Estados Unidos en 1806 para trabajar en un barco de vapor impulsado por una máquina de vapor Watt.

El primer barco de vapor de Fulton construido en los Estados Unidos fue el North River Steam Boat, más conocido como Clermont. En agosto de 1807, Fulton se embarcó en su viaje inaugural en un barco de vapor. Este fue un viaje de cincuenta millas (150 millas) desde la ciudad de Nueva York hasta Albany en el río Hudson. El Clermont viajó a unas 5 millas por hora. Después de este viaje, Clermont fue rediseñado para brindar transporte de pasajeros y carga. El Fulton Paddle Boat no fue el primer barco a vapor, pero el genio de Fulton lo convirtió en el primer barco de vapor comercial exitoso en los Estados Unidos. Ocho años después de este evento, Fulton murió, pero no antes de que él y su socio Robert Livingston construyeran Nueva Orleans. Los vehículos de ruedas de paletas de Fulton sirvieron a las comunidades del bajo Mississippi de Nueva Orleans, Luisiana y Natchez, Mississippi.

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Entre el éxito del viaje por el río Clermont de Fulton y el comienzo de la Guerra Civil, los botes de remos proliferaron en los ríos Ohio, Missouri y Mississippi. También conocidos como barcos fluviales, barcos de exhibición o barcos de popa, estos barcos a vapor empujaban barcazas río arriba y río abajo para entregar suministros y correo militar. Cuando comenzó la Guerra Civil, los bancos dependían de los botes de remos para mover el oro a lugares secretos antes de que las tropas en avance pudieran confiscarlo.

Todos los barcos de vapor de paletas tenían motores de vapor Watt en la sala de máquinas y el sistema de escape del motor. Tanto el lado de babor como el de estribor estaban decorados con dos embudos. Una timonera estaba en la cubierta outstanding, y una gran rueda de paletas completaba el aspecto. Los constructores de barcos decoraban sus barcos con volutas ricamente talladas. Mark Twain menciona los barcos fluviales en varios de sus escritos.

Una vez que se completó el ferrocarril transcontinental y el transporte ferroviario se volvió más rentable, los vehículos de ruedas de paletas de Fulton cayeron en desuso.

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Por Mireia

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